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Un intercambio espléndido

Cómo el comercio formó el mundo


Sinopsis

Un intercambio espléndido (2008) ofrece una visión integral de los eventos e inventos que permitieron el libre comercio a escala global. También muestra cómo la lucha entre el aislacionismo o proteccionismo y el libre comercio se había desarrollado mucho antes de que se acuñara el término “globalización”. La historia nos muestra cuán natural y beneficioso es el comercio entre las naciones, pero también revela su lado oscuro y peligroso.


Conozca los altibajos del comercio mundial durante los últimos milenios.

En estos días, la maravilla del comercio a menudo se da por sentado. Tome el dispositivo en el que está leyendo este resumen; Es casi definitivamente el resultado del comercio mundial. Empresas como Apple diseñan sus productos en los Estados Unidos, reúnen piezas de todo el mundo para ensamblarlas en dispositivos en China y venden los productos terminados en el mercado internacional. El comercio mundial es un hecho simple de la vida, vinculado a innumerables aspectos de nuestra vida cotidiana.

Sin embargo, el comercio mundial no siempre ha sido tan fácil o ubicuo. Antes de la Revolución Industrial, los largos tiempos de viaje y la tecnología primitiva obstaculizaron los esfuerzos para expandir los mercados internacionales. Sin embargo, desde la Segunda Guerra Mundial, el libre comercio ha florecido y, en muchos sentidos, se ha vuelto indispensable para las sociedades modernas. Sin embargo, ha producido ganadores y perdedores, y muchos aspectos del libre comercio indican algunos tiempos posiblemente preocupantes para el futuro.

En este resumen, aprenderá

  • que la historia del comercio de larga distancia se remonta a miles de años;
  • cómo el deseo de acelerar el comercio condujo al descubrimiento de las Américas; y
  • por qué el proteccionismo ayudó a exacerbar la Gran Depresión.

El comercio comenzó en Mesopotamia con la agricultura temprana y los materiales para herramientas simples.

En su supermercado local, puede encontrar frutas y verduras de lugares tan lejanos como Perú, Nueva Zelanda o Portugal; en las tiendas de electrodomésticos occidentales, verá televisores de Japón o Taiwán; y en la tienda de ropa, encontrarás camisas hechas en China o Bangladesh.

El comercio globalizado de hoy toca cada parte de nuestras vidas, pero ya casi no nos damos cuenta.

Para obtener la historia completa de cómo llegamos a este punto, tenemos que retroceder varios miles de años hasta Mesopotamia, donde comenzó el comercio.

Algunas de las primeras rutas comerciales se formaron alrededor del Golfo Pérsico, donde se estaba desarrollando la agricultura y se estaban utilizando métodos básicos de fabricación para crear herramientas avanzadas.

Uno de los primeros productos que se comercializaron fue obsidiana , una roca volcánica negra que fue valorada en tiempos prehistóricos porque era fácil de convertir en un arma o herramienta afilada.

Los arqueólogos han encontrado copos de obsidiana en la cueva Franchthi en Grecia que se remontan a más de 12,000 años. Y la única forma de que esa obsidiana terminara allí era haber sido transportada desde otro lugar, muy probablemente desde Mesopotamia.

La región de Mesopotamia a menudo se llama “la cuna de la civilización”. La tierra antigua y fértil se encontraba entre los ríos Éufrates y Tigris, dos vías fluviales que se conectan con el Golfo Pérsico.

La mesopotamia era rica en muchos productos, como cebada, pescado y lana. Pero también carecía de algunos recursos vitales, incluida la madera, los metales y la piedra necesarios para construir armas, botes y refugios.

El beneficio del comercio se hizo evidente rápidamente, y las naciones mesopotámicas de Sumeria, Asiria y Babilonia utilizaron sus excedentes para comerciar metales de Omán, mármol de Persia y madera del Líbano. Así es como el Golfo Pérsico se convirtió en un centro temprano para el comercio y el comercio en el año 3000 antes de Cristo.

A medida que la civilización se extendió lentamente hacia el oeste a Egipto y Grecia, surgieron nuevas rutas comerciales en el Mar Rojo y el Mediterráneo. Grecia exportó vino y aceites a cambio de los granos que le faltaban, como el trigo que importó de Egipto.

Los camellos revolucionaron el comercio en Asia y los árabes musulmanes abrieron el comercio con China.

El Pleistoceno es mejor conocido como la Edad de Hielo, un período de millones de años en el que se formaron glaciares masivos. Terminó hace unos 10.000 años, pero no antes de que los humanos pudieran migrar sobre el hielo que se formó para conectar el este de Siberia con el continente americano.

Los humanos no estaban solos al usar este puente de hielo; especies como los caballos viajaron en la dirección opuesta, desde América del Norte hasta Asia. Estos primeros caballos fueron los predecesores evolutivos de los camellos. Desarrollaron una capacidad única para preservar el agua y se volvieron perfectos para las regiones más secas de Asia, especialmente Arabia.

Antes de 1500 a. C., los camellos se mantenían principalmente para su leche, y los burros eran los animales de manada elegidos. Pero entonces, las tribus nómadas comenzaron a usar camellos para el transporte, y pronto quedó claro que sus enormes pezuñas acolchadas los hacían superiores para transportar carga, ya que podían manejar el doble de peso. No solo eso, eran dos veces más rápidos que los burros cuando se movían sobre el terreno desértico hostil y hostil.

La introducción de los camellos fue revolucionaria en los antiguos sistemas comerciales a lo largo de las arenas árabes y las estepas asiáticas. Los artículos de lujo como el incienso y la mirra, así como los aromáticos preciosos, pronto se trasladaron por toda la península árabe y el mar Mediterráneo.

A medida que el comercio avanzaba hacia la era medieval, China y el mundo musulmán comenzaron a aumentar sus negocios entre sí.

El profeta Mahoma, nacido en 571 DC, fue criado por un comerciante próspero, su tío Abu Talib. Entonces, cuando creció hasta la edad adulta, Muhammad ayudó al negocio de su tío, que manejaba el comercio de cuero, pasas, textiles e incienso.

Las fuentes chinas sugieren que los comerciantes musulmanes llegaron por primera vez a China alrededor del año 620 dC, y vinieron con productos como cobre, marfil, incienso y caparazones de tortuga. A su regreso a Arabia, trajeron oro, perlas, seda y brocado.

Estos fueron viajes peligrosos a través de aguas peligrosas y sobre terrenos traicioneros, pero la promesa de una gran riqueza era lo suficientemente tentadora para muchos comerciantes musulmanes. Aun así, los naufragios eran comunes, y muchas vidas y riquezas se perdieron en el mar.

Las especias se hicieron muy populares, mientras que la esclavitud y la enfermedad se exacerbaron por el comercio.

Cuando un occidental compra un par de zapatillas, es probable que solo tengan una vaga idea de dónde se produjo. ¿China? Tal vez la India?

Lo mismo se aplicaba al comercio de especias, ya que los comerciantes europeos en Génova o Venecia no sabían cuál era el origen preciso de la canela o la nuez moscada. Todo lo que sabían es que venía del Este.

El apetito insaciable por las especias se apoderó por primera vez en Europa alrededor del año 1000 dC, durante la época medieval, cuando la demanda de especias exóticas se disparó. Como las especias eran tan vorazmente deseadas por los europeos ricos, los comerciantes podían cobrar un centavo; de hecho, sus ganancias eran generalmente superiores al 100 por ciento.

Incluso los médicos y farmacéuticos cayeron bajo el hechizo de las especias, prescribiéndolas para todo tipo de dolencias y agregándolas a sus remedios. No era como si estas especias curaran algo, pero su presencia hacía que las drogas fueran atractivas de una manera misteriosa y exótica.

Pero había un lado mucho más siniestro de las especias: el comercio de esclavos.

Los comerciantes europeos compraron sus especias en los mercados árabes, como los de El Cairo o Alejandría, Egipto. Como pago, los comerciantes a menudo vendían esclavos, principalmente de la región de los Balcanes, que luego se convertirían en esclavos soldados musulmanes.

Sin el conocimiento de los comerciantes europeos, las especias que estaban comprando generalmente eran obtenidas en China por los árabes que intercambiaban marfil e incienso por los ingredientes buscados.

En poco tiempo, aparecería otro peligro del comercio mundial: la enfermedad.

La peor enfermedad fue la peste o la “Peste Negra”, como se la conoció, y las áreas más gravemente afectadas fueron ciudades portuarias como Venecia, Génova o Brujas, donde se produjo mucho comercio.

Venecia perdió el 60 por ciento de su población cuando la primera ola de la peste golpeó en 1348.

Se cree que la enfermedad se originó en algún lugar de la región del Himalaya de China. A partir de ahí, las ratas infectadas se subieron a los barcos que se dirigían a Arabia, y sus pulgas se encontraron con productos textiles que fueron enviados a Europa, donde se infectaron tanto humanos como mascotas.

Los exploradores españoles y portugueses ampliaron enormemente el mundo conocido y sus rutas comerciales.

En el siglo XV, la estrella en ascenso del mundo del comercio era Portugal. Habiendo desarrollado un nuevo y mejorado buque de carga llamado la carabela , los portugueses perfeccionaron la tecnología marítima que permitiría a los europeos abrir sus propias rutas comerciales en el Océano Índico.

Los comerciantes portugueses establecieron puertos estratégicos a lo largo de la costa este de África, y fueron los primeros en recorrer Sudáfrica y regresar al Océano Índico.

España también estaba creciendo en poder, y una alianza hispano-portuguesa se movió audazmente hacia el oeste, hacia las vastas aguas abiertas del Atlántico.

En este momento, las personas educadas ya no se engañaban a sí mismas para pensar que el mundo era plano, pero seguir hacia el oeste con la esperanza de encontrar una ruta más rápida a India o China todavía se consideraba un plan dudoso. Sin embargo, el explorador italiano, Cristóbal Colón, pudo vender esta idea a la realeza española.

Si bien nadie sabía cuál sería la longitud exacta de la ruta occidental a la India, se podría estimar restando la longitud de la ruta hacia el este de la circunferencia de la Tierra. Esta era una distancia que los antiguos eruditos como Ptolomeo ya habían calculado, y fueron sorprendentemente precisos al demostrar que era varios miles de millas más larga que la ruta hacia el este.

A pesar de estas predicciones, Colón estaba decidido a seguir una ruta hacia el oeste. En 1492, llegó al Caribe, donde fue recibido por nativos que asumió que eran indios. El Nuevo Mundo de las Américas estaba ahora en el mapa europeo.

En 1519, un explorador portugués llamado Ferdinand Magellan expandiría aún más el mundo conocido con el primer viaje completo alrededor del mundo.

Saliendo de España, Magallanes navegó por el extremo sur de las Américas y llegó a Filipinas, donde su viaje fue interrumpido por un nativo enojado con una afilada lanza filipina. Sin embargo, el español Juan Sebastián Elcano se convirtió en el nuevo capitán del barco y continuó el viaje, navegando a lo largo de la costa de África y de regreso a España, completando la circunnavegación del mundo.

El siglo XVII marcó el inicio del comercio mundial, con Holanda como centro de comercio.

Con los increíbles viajes por mar del siglo XVI, incluidos los de Colón y Magallanes, la comprensión del mundo por parte de la humanidad se estaba expandiendo, junto con el negocio del comercio. Ahora era posible que se formara una economía verdaderamente global.

Podemos rastrear el mercado globalizado de hoy hasta el siglo XVII.

Los primeros comerciantes con mentalidad global fueron los españoles, los portugueses y los holandeses. Sus poderosos gobiernos habían experimentado a los marineros con un conocimiento profundo de cómo usar los vientos oceánicos en su beneficio. Este conocimiento útil es lo que permitió que sus buques comerciales cruzaran los océanos del mundo con facilidad mientras otros luchaban.

En 1650, los productos de todos los rincones del mundo se entrecruzaban a través de los mercados mundiales. Ahora era posible encontrar productos como maíz, trigo, café, té y azúcar lejos de sus regiones nativas.

Después de los viajes de Colón, la caña de azúcar de las Islas Canarias españolas fue llevada al Caribe, donde comenzó la producción de caña a gran escala. Estos esfuerzos se llevaron a cabo exclusivamente para los ansiosos comerciantes europeos de vuelta a casa.

Con el aumento del comercio mundial, algunas naciones comenzaron a buscar el beneficio mutuo de las fusiones corporativas. Las dos mayores potencias en ese momento eran Inglaterra, que operaba la Compañía Inglesa de las Indias Orientales, y Holanda, que operaba la Compañía Holandesa de las Indias Orientales.

En el transcurso del siglo XVI, ambas naciones crecieron hasta convertirse en superpotencias mundiales, con Holanda convirtiéndose en el país europeo más avanzado financieramente. En 1600, las tasas de interés de Holanda estaban en un mero 4 por ciento, lo que estimuló los préstamos generalizados y el tremendo crecimiento económico. En comparación, los prestatarios de Inglaterra pagaban un interés del 10 por ciento sobre sus préstamos.

Lo que más ayudó al poder económico de Holanda fue el hecho de que los capitalistas holandeses estaban ansiosos por invertir ese dinero en corporaciones comerciales como Dutch East India Company.

Aunque Inglaterra estuvo una vez bajo el hechizo del mercantilismo, el libre comercio finalmente ganó.

Si bien Holanda pudo haber sido el mejor perro en el siglo XVII, a medida que pasaron los años, la supremacía económica europea se desplazó hacia Inglaterra.

En el siglo XVIII, la empresa corporativa más grande del mundo era la English East India Company (EIC), que tenía el control supremo del comercio de algodón altamente rentable entre India y Gran Bretaña.

El EIC fue un ejemplo clásico de un poderoso monopolio, por lo que no es sorprendente que fuera un objetivo inicial de desprecio de los defensores del libre comercio como el economista Adam Smith. A Smith le pareció claro que el gobierno británico debería apoyar a una variedad de empresas para promover una competencia saludable, en lugar de dirigir un monopolio estatal.

En ese momento, sin embargo, la teoría económica predominante era el mercantilismo, que se adhirió a la creencia de que el comercio internacional era básicamente un juego de suma cero. Esto significaba que el EIC operaba con la idea de que solo había tanta riqueza para todos. Entonces, si iban a prosperar, todos los demás tenían que sufrir.

La teoría del mercantilismo también sostenía que las reservas de oro y plata de una nación eran un reflejo directo de su riqueza. A su vez, esto llevó a las naciones mercantilistas como Inglaterra a prohibir cualquier gasto en importaciones, al tiempo que fomentaba las exportaciones. En 1721, si lo atraparon usando prendas de algodón importadas en Inglaterra, estaría sujeto a una multa de £ 5.

Mientras tanto, los defensores del libre comercio como Henry Martyn intentaron convencer a la gente de que era en realidad la cantidad que una nación consumía, no poseía, lo que definía su riqueza.

No fue sino hasta el siglo XIX que las teorías de libre comercio comenzaron a afianzarse.

El tratado económico de Adam Smith, The Wealth of Nations , se hizo muy influyente y llevó a Inglaterra a alentar a una multitud de empresas a competir para ofrecer el mejor producto y precio.

Los Principios de economía política y fiscalidad de David Ricardo de 1917 de David Ricardo también ayudaron a sentar las bases para una nueva economía basada en la ley de la ventaja comparativa . Ricardo reconoció que una nación debería centrarse en fabricar bienes que pueda producir de manera eficiente, mientras importa lo que no puede.

En 1860, el Tratado Cobden-Chevalier de Inglaterra eliminó los aranceles de importación de productos como el algodón francés y ayudó a difundir el espíritu del libre comercio en Europa.

Los barcos de vapor y la refrigeración revolucionaron el comercio global y transcontinental.

La industria manufacturera de hoy es como un baile elaborado con múltiples socios.

Diferentes países producen varias piezas de automóviles, computadoras, televisores y equipos de música, luego se envían y se ensamblan en otro lugar por completo. Las secciones de ciertos productos pueden cruzar y volver a cruzar dos o más océanos antes de que formen parte de un producto final listo para la compra.

Se podría pensar que esta es una nueva forma de hacer negocios, pero la fabricación global se remonta al siglo XIX.

En el corazón de este desarrollo se encontraron varias tecnologías innovadoras que facilitaron mucho el transporte y el comercio a larga distancia.

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Una de estas tecnologías fue el buque de vapor, que se hizo cada vez más eficiente hasta que finalmente superó la navegación como el medio preferido de envío en 1890.

El siguiente desarrollo fue el ferrocarril, junto con el motor a vapor locomotoras, que revolucionaron el transporte terrestre, especialmente en los Estados Unidos. Los ferrocarriles permitieron transportar una amplia gama de mercancías de una costa a otra independientemente de las condiciones climáticas.

Y luego, en 1830, llegó la refrigeración, que permitió mantener frescas las cargas que van desde flores cortadas hasta carne de res en viajes largos. A fines del siglo XIX, Estados Unidos enviaba varios cientos de miles de toneladas de carne de res a Gran Bretaña cada año, gracias a los compartimentos refrigerados.

Para 1900, los costos de envío eran tan baratos que el comercio transcontinental tenía buen sentido comercial. El grano estadounidense ahora podría competir con el grano europeo y la gente de todo el mundo podría comprar tulipanes y comer fresas durante todo el año.

Estos desarrollos fueron quizás los más importantes para los bienes comerciales a granel, como el carbón y el mineral. Las fábricas de fundición de Inglaterra importaron mineral de todo el mundo, incluidos España, Cuba, Australia, Chile y Arizona, y enviaron carbón a cada uno de estos destinos.

La Gran Depresión fue el resultado de actos proteccionistas que limitaron el libre comercio.

Entrando en el siglo XX, el libre comercio parecía sano y armonioso. Pero luego llegaron los acontecimientos de la década de 1920 que hundieron el libre comercio en un abismo que finalmente condujo a la Gran Depresión.

Todo comenzó en 1922, con el Arancel Fordney-McCumber, que desencadenó una ola de proteccionismo en los Estados Unidos.

Firmado en ley por el presidente republicano Warren G. Harding, el arancel fue diseñado para proteger a las fábricas y los agricultores estadounidenses al establecer aranceles de importación para varios productos en más del 40 por ciento. Cuando se promulgó por primera vez, la nueva ley parecía funcionar, lo que condujo a los tiempos felices conocidos como “los locos años veinte”. Pero esos máximos pronto se convirtieron en mínimos devastadores.

La década de 1930 marcó el comienzo de la Gran Depresión, y los políticos republicanos inicialmente respondieron con esfuerzos proteccionistas aún más duros en forma de la Ley de Aranceles Smoot-Hawley, que elevó los aranceles de importación a niveles aún más altos. Ahora, el arancel promedio sobre los bienes importados era cercano al 60 por ciento.

Para comprender por qué Estados Unidos se dirigió en esta dirección, debemos analizar los desarrollos comerciales del siglo XIX. En 1870, el precio de la carne era un 93 por ciento más alto en Liverpool que en Chicago. Pero en 1913, esa diferencia se había reducido, como un pedazo de carne seca, a un mero 16 por ciento.

Esto fue el resultado de que los costos de envío se volvieron tan baratos. Los precios de los bienes importados convergían con el precio de los bienes locales, y la competencia local estaba sufriendo, particularmente en lo que respecta a los productos alimenticios estadounidenses. Entonces, para proteger sus negocios locales, los comerciantes pedían proteccionismo.

Lo que empeoró las cosas fue la reacción en Europa, que fue de puro horror. Las naciones europeas promulgaron sus propios aranceles a la importación de productos estadounidenses, incluidos automóviles o radios, que superaron ampliamente el 50 por ciento.

Los economistas ahora consideran la Ley Smoot-Hawley como uno de los principales factores desencadenantes de la Gran Depresión. Pero resultó que la tendencia del proteccionismo no duraría mucho.

Estados Unidos abrazó el libre comercio en los años de la posguerra, pero la globalización también ha creado una peligrosa desigualdad.

Si bien los Estados Unidos pueden haber puesto el kibosh en el libre comercio a principios del siglo XX, en la década de 1950, lo estaba abrazando con los brazos abiertos.

Este cambio de actitud ocurrió en 1945, cuando la Segunda Guerra Mundial llegó a su fin.

Dado que Estados Unidos fue el último hombre al final de la guerra, la nación tenía poco que temer en términos de competencia extranjera, por lo que las puertas al libre mercado se abrieron una vez más.

También fueron importantes los avances que se habían hecho en el transporte global. Con la introducción del motor de combustión y los aviones mejorados, así como los nuevos contenedores de envío, el libre comercio no solo fue beneficioso, sino que tuvo sentido desde el punto de vista económico.

La actitud predominante en los Estados Unidos ahora sostenía que si las camisetas americanas pudieran producirse a un costo ligeramente más barato en otro país, ¡la producción debería trasladarse allí mañana! Y esta fue una estrategia que trajo una gran cantidad de riqueza a los Estados Unidos en los años de la posguerra.

Las estadísticas muestran que todas las naciones de libre comercio experimentaron altas tasas de crecimiento durante el siglo XX, más altas que las naciones que no son de libre comercio. Los datos también muestran cómo el libre comercio puede permitir que un país en desarrollo se una a las filas de las potencias mundiales.

Sin embargo, el libre comercio no ha beneficiado a todos.

En todo el mundo desarrollado, los trabajadores poco calificados han visto muy pocas de las recompensas del libre comercio que las personas en puestos gerenciales y altamente calificados han experimentado. Actualmente, el salario del trabajador promedio en Occidente se ha mantenido estancado durante una generación completa, mientras que los salarios ejecutivos están aumentando.

Es evidente que esta disparidad de ingresos y la desigualdad general se encuentran entre las principales causas de la agitación social y política, por lo que cerrar esta brecha debe ser una gran prioridad.

Pero la inestabilidad no es solo una cuestión de responsabilidad social y cívica; También desalienta la inversión y frena el desarrollo económico. Por lo tanto, realmente interesa a todos cerrar la brecha salarial, y pronto.

Resumen final

El mensaje clave en este libro:

Los humanos se han intercambiado entre sí desde que nuestros ancestros antiguos comenzaron a cosechar y fabricar herramientas básicas. A medida que continuamos explorando y expandiéndonos, también lo hicieron las rutas comerciales, y las naciones que controlaban el intercambio de bienes eventualmente se convirtieron en las superpotencias mundiales. La historia nos muestra que el libre comercio ha ofrecido más recompensas que el aislacionismo y el proteccionismo, pero también ha llevado a una desigualdad generalizada, y por esta razón debe ser refinado y mejorado.

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