Rebotar de contratiempos laborales
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¿Qué tan bien te recuperas de los contratiempos de carrera? Toma esto. autoevaluación para averiguarlo.

Brian era una estrella en ascenso en su compañía. Avanzó a través de varios puestos de alta dirección y pronto fue intervenido para dirigir una unidad de negocio, reportando directamente al CEO. Pero después de unos dos años en el trabajo, a pesar de sus resultados financieros estelares, su jefe de repente lo despidió. A Brian se le dijo que la compañía estaba tratando de ser una empresa global más abierta, comprometida y que su estilo agresivo de liderazgo no reflejaba esos valores.

Al igual que la mayoría de los gerentes ambiciosos que sufren reveses en su carrera, Brian pasó por un período de shock, negación y duda de sí mismo. Después de todo, nunca había fallado previamente en una posición. Tuvo problemas para aceptar la realidad de que no era tan bueno como pensaba. También se sintió molesto y enojado porque su jefe no le había dado la oportunidad de probarse a sí mismo. Eventualmente, sin embargo, reconoció que no podía revertir la decisión y decidió centrarse en seguir adelante. Ninguna de las personas que trabajaban para él se había opuesto a su despido, por lo que estaba particularmente interesado en encontrar la manera de fomentar la lealtad de los futuros empleados.

En pocos meses, una gran empresa de piezas industriales impresionó con la indiscutible capacidad de Brian para cumplir objetivos financieros lo reclutó para liderar una división. El trabajo fue un paso por debajo de su papel anterior, pero decidió tomarlo para que pudiera experimentar con diferentes formas de trabajar y dirigir, aprender a controlar mejor sus emociones y reunir a su equipo a su alrededor. Pagó sus frutos: Menos de tres años después, otra empresa, esta vez, una Fortuna 500 fabricante—lo contrató para ser su CEO. Durante sus siete años de permanencia en ese puesto, duplicó los ingresos de la firma y creó una cultura que equilibraba la innovación con un enfoque disciplinado en la productividad y el rendimiento.

Por supuesto, no todo el mundo puede pasar de estar sin trabajo a dirigir una gran empresa. Pero en más de 30 años de trabajo de investigación y consultoría con clientes ejecutivos, hemos descubierto que una lección de la historia de Brian se aplica de manera bastante universal: incluso un fracaso dramático en la carrera puede convertirse en un trampolín para el éxito si respondes de la manera correcta. Para ejecutar un cambio como el de Brian, te concentras en algunas tareas clave: Determine por qué perdiste, identifique nuevos caminos y aproveche la oportunidad adecuada cuando esté a tu alcance.

Averigua por qué perdiste

Hemos entrevistado a cientos de ejecutivos que han sido despedidos, despedidos o pasados para ser ascendidos (como resultado de fusiones, reestructuraciones, competencia por puestos de alto nivel o fallas personales). A menudo, los encontramos trabajando a través de la etapas clásicas de pérdida definido por la psiquiatra Elisabeth Kübler-Ross: Comienzan con la conmoción y la negación sobre los acontecimientos y pasan a la ira en la empresa o el jefe, negociando sobre su destino, y luego un largo período de lamer sus heridas y preguntarse si alguna vez pueden recuperar el respeto de sus compañeros y equipo. Muchos de ellos nunca llegan a la etapa de «aceptación».

Esto se debe en parte a que, como los psicólogos sociales han encontrado en décadas de estudios, los de alto rendimiento generalmente toman demasiado crédito por sus éxitos y asignan demasiada culpa externa por sus fracasos. Es un tipo de sesgo de atribución que protege la autoestima, pero también impide el aprendizaje y el crecimiento. La gente se centra en factores de situación o en la política de la empresa en lugar de examinar su propio papel en el problema.

Algunos piden a otros comentarios sinceros, pero la mayoría recurren a amigos simpáticos, familiares y colegas que refuerzan su propia imagen («Te mereces ese trabajo») y alimentan su sentido de injusticia («Tienes todo el derecho a enojarte»). Esto les impide considerar su propia culpabilidad y liberarse del comportamiento destructivo que los descarriló en primer lugar. También puede llevarlos a recuperar sus esfuerzos actuales y expectativas futuras en el lugar de trabajo.

Aquellos que se recuperan de las pérdidas de carrera toman un enfoque decididamente diferente. En lugar de quedarse atrapados en el dolor o la culpa, exploran activamente cómo contribuyeron a lo que salió mal, evalúan si evaluaron la situación correctamente y reaccionaron adecuadamente, y consideran lo que harían de manera diferente si se les diera la oportunidad. También recopilan comentarios de una amplia variedad de personas (incluyendo superiores, compañeros y subordinados), dejando claro que quieren comentarios honestos, no consuelo.

Brian, por ejemplo, tuvo que entablar conversaciones francas y algo dolorosas con su jefe, varios informes directos y algunos colegas de confianza para descubrir que había desarrollado una reputación limitadora de carrera por ser difícil y no siempre controlado sus emociones.

También considere a Stan, un socio sénior de una firma de servicios profesionales boutique que está considerando la expansión global. Proponente vocal del plan de crecimiento, esperaba dirigir la nueva oficina de la compañía en Londres. Cuando otro socio fue seleccionado en su lugar, Stan estaba indignado. Se guisó durante unas semanas, pero luego decidió tomar una táctica más productiva. Él estableció reuniones individuales con los miembros del comité ejecutivo de la firma. Al comienzo de cada sesión, explicó que no estaba tratando de revertir la decisión; sólo quería entender por qué se había tomado. Se preocupó de no sonar amargo o de maldecir el proceso o las personas involucradas. Mantuvo un tono positivo y seguro, y expresó su voluntad de aprender de sus errores.

Como resultado, los miembros del comité ejecutivo le hicieron comentarios consistentes y útiles: Consideraron su agresividad como un activo en los Estados Unidos, pero les preocupaba que se interpondría en el camino de asegurar nuevos clientes y dirigir una oficina en el Reino Unido. Su reacción inicial fue defensiva. («A nadie le importaba mi agresividad cuando aterrizó contratos clave», pensó.) Pero mantuvo esos sentimientos bajo control, y rápidamente llegó a apreciar la franqueza. «No era que me estuvieran pidiendo que cambiara», reflexionó Stan, «pero me dejaron claro que mi estilo se interponía en esta oportunidad».

Identificar nuevas rutas

El siguiente paso es ponderar objetivamente el potencial de convertir su pérdida en una victoria, ya sea un rol diferente en su organización, un cambio a una nueva empresa o un cambio a una industria o carrera diferente.

Reformular las pérdidas como oportunidades implica pensar en quién eres y qué quieres. Investigación muestra que el escapismo es una reacción común al descarrilamiento profesional: la gente puede hacer viajes para alejarse de sus problemas, sumergirse en el trabajo, beber o comer en exceso, o evitar discutir sus pensamientos y planes con familiares y amigos. Aunque estos comportamientos pueden darte espacio mental para resolver las cosas, rara vez conducen a una transición productiva. Es más efectivo participar en una exploración enfocada de todas las opciones disponibles.

Reformular las pérdidas como oportunidades implica pensar en quién eres y qué quieres.

Por lo general, las nuevas oportunidades no se presentan de inmediato, por supuesto, y puede ser difícil detectarlas a través de la niebla de la ira y la decepción en los primeros días después de un revés. Estudios, del experto en gestión de cambios William Bridges, resaltan la tensión que siente la gente cuando está dividida entre aferrarse a sus identidades y expectativas actuales y dejar ir. Los líderes que hemos aconsejado describen entrar en una «zona desconocida»: el status quo ha sido fatalmente perturbado, pero aún no está claro cómo será el éxito en el futuro.

Es por eso que es útil tomar tiempo para probar algunas ideas sobre qué hacer a continuación. Una opción es hablar con un consejero de carrera o participar en terapia, tanto para aclarar objetivos como para trabajar en el desarrollo personal. Otra es tomar una licencia temporal de su trabajo para volver a la escuela o probar un interés profesional en una start-up o una organización sin fines de lucro. Pausar un poco puede permitirle encontrar un nuevo significado en su revés.

Recordemos cómo reaccionó Brian cuando fue despedido de su trabajo de cabeza de unidad: Comenzó a considerar posiciones de nivel inferior que le daría espacio para jugar con su estilo de liderazgo. O mira a Paula, a quien conocimos mientras estudiábamos la resiliencia de los ejecutivos de publicidad online involucrados en reestructuraciones. Cuando el nuevo CEO de su empresa de alta tecnología lanzó un cambio de imagen corporativo, Paula se sintió relativamente segura porque la unidad de negocio europea que dirigió había cumplido o superado sus objetivos durante 11 trimestres consecutivos, y había sido promovida tres veces en cinco años. Pero luego descubrió que su posición sería eliminada.

Al principio Paula culpó de todo, desde la política de la empresa hasta la incapacidad de su jefe para protegerla a ella y a su equipo. Luego, tres meses después del anuncio, llegó su último día. Ella no tenía planes y no quería hacer nada de inmediato. En cambio, pasó tiempo examinando su vida y su carrera. Ella se puso en contacto con amigos y socios de negocios, «no para relacionarse» (sus palabras), sino para obtener perspectiva y asesoramiento para pensar a través de sus objetivos. Reflexionó sobre cada conversación, tomó notas y finalmente desarrolló lo que llamó «cuatro temas para mi próximo trabajo»: Quería llevar nuevos productos al mercado (en lugar de relanzar las ofertas de Estados Unidos en otras regiones), interactuar más directamente con los clientes, trabajar para una empresa con un valor único propuesta, y tener colegas a los que le gustaban y confiaban. A continuación, Paula adapó su búsqueda de empleo para lograr esos objetivos.

Aproveche la oportunidad adecuada

Después de identificar posibles pasos a seguir, es hora de elegir uno. Es cierto que esto puede ser un poco aterrador, especialmente si te estás aventurando en territorio de carrera desconocido. Reimaginar tu identidad profesional es una cosa; traerla a la vida es otra. Recuerde, sin embargo, que no ha dejado atrás sus habilidades y experiencia con su último trabajo, y también traerá consigo las lecciones aprendidas del revés. También puede haber revisado productivamente su definición de éxito.

Investigación que hemos llevado a cabo, junto con el especialista en carrera Douglas (Tim) Hall, muestra que las necesidades y prioridades pueden cambiar dramáticamente con el tiempo, a medida que los niños nacen o crecen y se mudan, después de un divorcio o de la muerte de uno de los padres, cuando los sueños tempranos se desvanecen en la mediana edad y surgen otros nuevos, y cuando las perspectivas y habilidades se vuelven obsoletas y surgen nuevos desafíos de crecimiento. Así que elegir la oportunidad correcta tiene mucho que ver con el momento en que estás buscando.

La historia de Paula es un ejemplo de ello. Su lista de «must haves» la llevó a entrevistar y aceptar un puesto más alto, como vicepresidente de ventas internacionales, en una empresa más pequeña de la misma industria. El trabajo estaba ubicado en la ciudad europea donde ya vivía y quería quedarse.

Brian, por el contrario, dio un paso significativo hacia abajo, pero aprovechó la oportunidad de aprender a convertirse en un mejor gerente. Desarrolló una comprensión de los factores desencadenantes que le habían causado comportarse de manera no productiva en el pasado e ideó estrategias de afrontamiento. Por ejemplo, en lugar de saltar inmediatamente sobre los subordinados para que el rendimiento «falla», aprendió a tener discusiones fuera de línea con los gerentes pertinentes. Después de un poco de práctica, el enfoque medido comenzó a sentirse más natural para él.

Bruce, gerente senior de IT en un banco de Nueva York que pasó por una fusión, es otro ejemplo. Mantuvo su trabajo después del acuerdo, pero quedó devastado por perder en su intento de convertirse en el director de tecnología de la empresa fusionada. Se mantuvo durante la integración, pero después de un año replanteando sus metas personales y profesionales, y considerando una variedad de puestos de trabajo, se mudó con su familia a Austin, Texas, y se unió a una pequeña empresa de tecnología que tuvo mucho éxito. Igualmente importante, también encontró tiempo para entrenar a sus dos equipos de fútbol infantiles y perseguir su pasión por la música como guitarrista de una banda local.

Al igual que Paula y Brian, Bruce hizo serios trabajos de descubrimiento después de su contratiempo y luego actuó con convicción. Se mudó a una nueva ciudad, industria y trabajo que le permitiría recuperarse y prosperar.

Para los ejecutivos que deciden quedarse con sus empleadores, el cambio más grande puede ser en la mentalidad o el compromiso psicológico. Eso es lo que pasó con Stan en la firma de servicios profesionales: Después de haber adquirido una idea más clara de cómo lo veían sus colegas, aceptó su papel como fabricante de lluvias, apreciando mejor los ingresos, el estatus y las ventajas que conllevaba. También encontró una nueva fuente de satisfacción y logro: tutoría de la próxima generación de talentos sobre cómo ganar nuevos negocios.

El cambio de perspectiva como esta requiere tanta energía como cambiar de empresa o trabajo. Si no eres capaz de profundizar en tu trabajo actual con renovado gusto, como hizo Stan, podrías decidir poner más esfuerzo discrecional en la vida familiar, el voluntariado o los pasatiempos, reconociendo que tener una vida personal rica puede compensar por no ser el número uno en tu equipo o en tu organización. Todos sabemos la importancia de la resiliencia y la adaptabilidad cuando se trata de éxito profesional. Pero estas cualidades no llegan fácil o naturalmente a todos, por lo que es tan útil tener pasos claros a seguir después de un revés. El enfoque expuesto aquí puede ayudar a transformar la ira y la duda asociada con el fracaso en excitación sobre nuevas posibilidades.

A version of this article appeared in the
October 2014 issue of
Harvard Business Review.
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