¿Por qué las personas toleran la desigualdad de ingresos?

Resumen ejecutivo

A pesar de la creciente evidencia que muestra que la desigualdad de ingresos está vinculada a un menor bienestar, la desigualdad de ingresos sigue aumentando en muchos países del mundo. Lo desconcertante es que la investigación sobre las actitudes hacia la desigualdad sugiere que los ciudadanos en países más desiguales están menos preocupados por la desigualdad de ingresos que aquellos en países más igualitarios. Si la desigualdad de ingresos es abrumadoramente mala para la mayoría de las personas en una sociedad, ¿por qué los que viven en los lugares más desiguales lo soportan? Los autores encuentran que las personas soportan altos niveles de desigualdad por dos razones: primero, las personas generalmente se preocupan profundamente por su posición en términos de ganancias dentro de un grupo, por ejemplo, si son la quinta o la 40a persona mejor pagada en su lugar de trabajo. En segundo lugar, las personas obtienen más satisfacción al estar en la cima de los niveles de ingresos en sociedades más desiguales, donde la búsqueda de rango y estatus es más probable que se vea como un objetivo de vida deseable.

  

   Personal de HBR / David Malan / Getty Images
   

  En 2012, el difunto Alan B. Krueger, quien en ese momento era el presidente del Consejo de Asesores Económicos, pronunció un discurso que destacó la desigualdad de ingresos como una de las principales causas de enfermedades sociales en la sociedad estadounidense. Fue entonces cuando presentó por primera vez lo que ahora se conoce ampliamente como la Gran Curva de Gatsby , que muestra que cuanto mayor es la desigualdad de ingresos en una sociedad, más difícil es para una persona salir de la clase de ingresos él o ella nació. En otras palabras, una mayor desigualdad hace que sea más difícil lograr el sueño americano de la movilidad económica.
  Alan Krueger no estaba solo en su preocupación por lo que la desigualdad de ingresos podría hacer a aquellos más abajo en la jerarquía de ingresos. Los epidemiólogos británicos Kate E. Pickett y Richard G. Wilkinson publicaron un libro en 2009 , que presenta evidencia a nivel nacional de cómo los resultados como la salud mental y física, el abuso de drogas, la educación, el encarcelamiento, la obesidad, la movilidad social , la confianza y la comunidad, y el bienestar infantil son peores para la mayoría de las personas en países donde la desigualdad de ingresos es alta. Desde entonces, su investigación ha sido corroborada por estudios más recientes sobre las consecuencias de la desigualdad de ingresos en salud autoinformada , crimen violento y satisfacción vital .
  A pesar de este creciente conjunto de evidencia, la desigualdad de ingresos continúa aumentando en muchos países del mundo . En todas las sociedades, el 1% más rico ahora posee un mayor porcentaje del ingreso nacional que nunca. Lo desconcertante es que la investigación más reciente sobre las actitudes hacia la desigualdad sugiere que los ciudadanos en países más desiguales están menos preocupados por la desigualdad de ingresos que aquellos en países más igualitarios . Si la desigualdad de ingresos es abrumadoramente mala para la mayoría de las personas en una sociedad, ¿por qué ellos, especialmente aquellos que viven en los lugares más desiguales, aún la soportan?
  Según el último trabajo del sociólogo de Harvard Jonathan JB Mijs, este rompecabezas de la desigualdad de ingresos puede explicarse en parte por la evidencia que muestra que las personas creen en la meritocracia (es decir, que las diferencias de ingresos provienen de diferencias en el esfuerzo, no en suerte) a menudo va de la mano con el nivel de desigualdad de ingresos en una sociedad. Parece que las personas en las sociedades más desiguales, independientemente de si son de la clase trabajadora, la clase media baja o la clase media alta, tienen más probabilidades de creer que los ricos son ricos porque trabajaron duro por sus ingresos, mientras que los pobres son pobres por falta de intentos.
  Nuestra última investigación , sin embargo, ofrece una explicación adicional para el rompecabezas de la desigualdad de ingresos. Encontramos que las personas soportan altos niveles de desigualdad por dos razones: Primero, las personas generalmente se preocupan profundamente por su posición en términos de ingresos dentro de un grupo, por ejemplo, si son la quinta o la 40a persona mejor pagada en su lugar de trabajo. . En segundo lugar, las personas obtienen más satisfacción al estar en la cima de los niveles de ingresos en sociedades más desiguales, donde la búsqueda de rango y estatus es más probable que se vea como un objetivo vital deseable . Por lo tanto, argumentamos que las personas en una sociedad desigual tienen un incentivo relativamente mayor para ascender en los niveles de ingresos que aquellos que viven en lugares donde la mayoría de las personas obtienen ingresos similares, simplemente porque cada escalón en la escala de ingresos paga más en términos de felicidad. Muy posiblemente, este mayor incentivo lleva a las personas a ignorar o racionalizar las consecuencias negativas de la desigualdad de ingresos a nivel colectivo.
  Examinamos datos transversales representativos a nivel nacional, recopilados durante un período de seis años de alrededor de 160,000 personas en 24 países. Los datos provienen de la Encuesta Mundial Gallup, una encuesta anual sobre las actitudes, opiniones y sentimientos de las personas, entre otras medidas. Investigamos la relación entre el rango de ingresos y la satisfacción con la vida y descubrieron que en estos países, las personas que obtuvieron un puntaje más alto en la distribución del ingreso informaron niveles más altos de satisfacción con la vida en comparación con aquellos que clasificaron más bajo. También descubrimos que aumentar los ingresos de un individuo solo aumentaba la satisfacción con la vida si su posición clasificada también mejoraba, por lo que las personas solo estaban más felices con ingresos más altos si eso también significaba que comenzaban a ganar más que otros (aunque esto significaba que otros descendieron en los rangos de ingresos y vieron una caída en la satisfacción de la vida como resultado).
  Luego investigamos si esta relación entre el rango de ingresos y la satisfacción con la vida variaba entre los países de alta y baja desigualdad, utilizando la proporción del ingreso nacional que tenía el 1% superior como un indicador de la desigualdad de ingresos. Descubrimos que la brecha de bienestar entre los relativamente ricos y los relativamente pobres es mayor en lugares más desiguales. También descubrimos que las mejoras en la posición de rango de ingresos de un individuo compraron más felicidad en países donde los ingresos más altos se concentraron en manos de unos pocos. Por lo tanto, cuanto más desigual es la sociedad, más ascender en la escala de ingresos contribuyó al bienestar general de alguien. La evidencia también sugiere que una caída en el rango de ingresos probablemente perjudica más el bienestar general en países más desiguales.
  ¿Cómo ayuda esto a explicar el rompecabezas de la desigualdad de ingresos? Nuestra evidencia muestra que a medida que aumenta la desigualdad de ingresos en una sociedad, la felicidad que se puede obtener al subir la distribución del ingreso aumenta con ella. Esto puede hacer que las personas se vuelvan más conscientes del estado y se esfuercen por ascender en la escala de ingresos, y se preocupen menos por la creciente desigualdad de ingresos a su alrededor y sus efectos negativos. Tal cambio se puede racionalizar creyendo que las diferencias de ingresos son merecidas, haciendo que la desigualdad de ingresos sea mucho más aceptable incluso entre aquellos en la parte inferior de la jerarquía.
  Estas motivaciones para perseguir rangos de ingresos más altos también son relevantes en otros contextos, como el lugar de trabajo. A nivel organizacional, uno puede imaginar el efecto que el pago ejecutivo, que se ha informado que es tanto como 200 veces lo que ganan los trabajadores medianos , tiene en las actitudes de la mayoría de los empleados para competir con sus colegas por promociones y salarios más altos y el nivel de insatisfacción entre los empleados al final de la distribución salarial. Tales niveles elevados de insatisfacción podrían ser desastrosos para una organización, considerando que los trabajadores infelices son más propensos que otros a renunciar a pesar de obtener buenos ingresos. Sin embargo, se requiere más investigación a nivel organizacional, antes de que podamos concluir que la desigualdad de ingresos dentro de un lugar de trabajo alienta a los empleados en todos los niveles a internalizar y priorizar la búsqueda de un mejor salario relativo que sus colegas como uno de sus principales objetivos profesionales.
  Como toda investigación en ciencias sociales, nuestro estudio está lejos de ser perfecto y, por lo tanto, vale la pena tener en cuenta algunas de las limitaciones de nuestra investigación. Primero, nuestros datos se recopilaron en diferentes años, pero no de las mismas personas durante el período de estudio, y, por lo tanto, no es posible decir con mayor certeza qué sucedió con el bienestar de un individuo cuando él o ella se movieron hacia arriba o hacia abajo. Escala de ingresos de un año a otro. En segundo lugar, solo teníamos datos sobre la participación de los principales ingresos de 24 países, lo que significa que podría no ser posible extrapolar nuestros hallazgos a otras sociedades, por lo que los estudios futuros deberían apuntar a incorporar un conjunto más amplio de países.
  Con la desigualdad de ingresos aumentando considerablemente en todo el mundo, comprender por qué persiste la desigualdad de ingresos nunca ha sido tan importante. Al saber que las disparidades de ingresos pueden generar fuertes incentivos para que las personas participen en una carrera hacia la cima de la escala de ingresos, al mismo tiempo que hacen la vista gorda a sus consecuencias negativas, los líderes pueden estar más motivados para abordar las desigualdades y mejorar bien en general -siendo.